L'ancien joueur de tennis Vijay Amritraj sur les victoires et les vins

Alors que j'entre dans le hall d'ITC Sonar, je repère Vijay Amritraj assis confortablement vêtu d'un pantalon de survêtement, d'une veste de sport et d'une casquette, lisant le journal. À Calcutta, pour célébrer le succès de longue date de son association avec Grover Zampa, il est une image d'aplomb très éloignée des affiches et des images agressives et accrocheuses qui orneraient d'innombrables pages et murs d'une génération précédente. Le A du célèbre A, B, C du tennis s'installe pour une discussion t2oS sur le jeu, avec des films et ses passions hors du gazon.

Vijay Amritraj's Reserve Collection vin de la maison de Grover Zampa Source de The Telegraph

Bienvenue à Calcutta. Quels sont vos souvenirs préférés de Calcutta?

Quand j'étais plus jeune, j'allais à divers endroits de la ville. Quand j'ai remporté mon premier championnat national ici, j'avais 18 ans. C'était un stade bondé … une foule immense, il doit y avoir plus de 10 000 personnes … c'était une grande victoire. C'était au South Club. J'ai joué Ramanathan Krishnan en finale avant de battre Jaidip Mukerjea en demi-finale. J’ai également assisté à une messe du matin à St. Xavier’s, qui allait à Park Street. J'ai adoré le fameux rosogolla ici. J'ai regardé de vieux films ici. De plus, j'ai de nombreux amis ici.

Vous êtes ici pour le lancement de votre vin – la Vijay Amritraj Reserve Collection de la maison de Grover Zampa. Dis nous à propos de cela…

Eh bien … nous avons créé un bon produit. La présentation est fantastique. La bouteille a l'air premium. Mais ensuite, le produit doit être autonome pour réussir. J'y ai été très impliqué. Comment faire passer le message que nous avons un vin de la plus haute qualité? Je fais autant de promotion que possible. Nous organisons des événements. J'aimerais que tous les grands hôtels le portent … il n'est pas nécessaire qu'il soit disponible dans tous les coins et recoins. Le prix est extrêmement bon. Ce n'est pas une bouteille de vin à 200 $. C’est un bon vin de week-end. La combinaison de tout cela me permet de rester impliqué régulièrement.

Le vin blanc est quelque chose que vous pouvez avoir facilement … même au déjeuner. Avec la cuisine indienne, c'est fantastique. Les vins rouges et blancs sont plus légers que d'habitude. Du point de vue de la qualité, je préférerais avoir le VA White à un blanc français lourd. Pour moi, le cépage Chardonnay a été mon préféré. Vous ne pouvez pas cultiver un cépage Chardonnay en Inde, donc le cépage Vinhao est assez proche. C’est un merveilleux mélange.

À part le vôtre, quels vins aimez-vous boire?

Je préfère les vins plus légers … je ne suis pas grand sur les vins lourds. Par exemple, dans un vin rouge, je le voudrais plus proche d'un Merlot que d'un Cab (Cabernet Sauvignon) du poids du vin. Blanc, je dirais que j'ai 70 pour cent et les 30 pour cent restants sont des vins rouges pour moi. Mais rouge, vous avez tendance à boire un peu en hiver et blanc un jour d'été. Mon cépage préféré est le cépage Chardonnay, j'ai donc tendance à boire beaucoup de ces vins à base de Chardonnay. En Californie, Napa a beaucoup de bons vins. Les vins sud-africains sont vraiment spéciaux. J'étais là récemment … la cave El Molino était fantastique.

Il s'agit de la première étiquette de vin portant le nom d'un sportif indien …

Je ne connais aucun joueur de tennis qui ait un vin avec son nom dessus. Il y a des golfeurs – Greg Norman et Ernie Els – qui ont leurs étiquettes. Mais ce que j'aime vraiment, c'est que j'ai travaillé en étroite collaboration avec Grover Zampa pour pouvoir développer ce produit. Je n'aime pas appeler ces choses des avenants. J'aime les qualifier de partenariats parce que vous essayez de développer un produit de la plus haute qualité.

Vous avez joué contre tant de grands. Quel a été votre adversaire le plus coriace?

Mon époque de joueurs … dans les années 70 et 80 … c'était surtout Bjorn Borg et Jimmy Connors. Quand je suis arrivé, ils nous ont appelés les A, B et C du tennis. Quelques années plus tard, John McEnroe est entré à bord, mais ces trois-là étaient de loin les meilleurs de notre génération.

Les adversaires les plus coriaces de Vijay Amritraj
Les adversaires les plus coriaces de Vijay Amritraj Le télégraphe

S'éloignant des vins, dans quelle mesure le tennis a-t-il évolué depuis votre époque, selon vous?

Des années 70 à aujourd'hui, la taille moyenne de l'athlète a augmenté. À mon âge, la taille moyenne était probablement de 5’9 ”. Aujourd’hui, il mesure 6’4 ”(la hauteur d’Amritraj). Alors j'étais l'un des gars les plus grands à l'époque, aujourd'hui je serais moyen. Les raquettes sont devenues aérodynamiques et plus grandes et le sweet spot est également devenu plus grand. À mesure que les athlètes devenaient plus grands, cela devenait plus une arme entre leurs mains. Alors que les raquettes vous devançaient, elles ont fini par ralentir les balles et les courts. Les balles sont donc beaucoup plus lourdes et les courts sont beaucoup plus lents. Cela tend donc davantage à favoriser les Européens. Le jeu est plus physique maintenant.

Un joueur européen aura-t-il donc un avantage contre, par exemple, un joueur indien si nous parlons de physicalité?

L'athlète indien mûrit physiquement plus tard et mentalement plus tôt que son homologue occidental. Un athlète occidental à 18 ans a probablement atteint un niveau de maturité qu'un athlète indien atteindrait à 24 ans si nous parlons de physicalité. Mentalement, c'est l'inverse. Je généralise … ce n'est pas spécifique. Un garçon indien de 18 ans est probablement beaucoup plus nerveux mentalement qu'un occidental du même âge. Ce qui a également changé pour l'athlète indien, c'est que la taille moyenne a également augmenté. Vous regardez Prajnesh (Gunneswaran), Ramkumar (Ramanathan) ou Yuki (Bhambri) … ce sont de grands garçons.

Avec le recul, quelle a été la meilleure victoire de votre vie?

Tout d'abord, quand j'avais 13 ans et demi, j'ai joué l'un des plus grands tournois universitaires de Chennai. Le gars que j'ai joué en finale était un étudiant en médecine de 19 ans. J'ai gagné en cinq sets mais j'étais à court de crampes et de tirages musculaires. Les gens m'avaient radié en disant que j'étais malsain. Le deuxième était à Calcutta avec Ramanathan Krishnan en finale aux championnats nationaux. Je l'ai battu en quatre sets. L'année suivante, j'ai battu Rod Laver deux fois. Plus tard, j'ai mené l'Inde en finale de la Coupe Davis en 1974 … J'ai battu (Bjorn) Borg à l'US Open, j'ai battu (Jimmy) Connors en cours de route.

Nous célébrons le succès, en parlons, le chérissons. Dites-moi quelque chose que nous ne savons pas … à propos de vos sacrifices …

Les sacrifices que j'ai faits étaient minuscules par rapport à ceux de mes parents. Quand vous prenez quelqu'un qui n'est pas physiquement génial, mentalement pas génial à l'école, beaucoup d'inconvénients pour la santé … Mes parents m'ont donné une vie dont je n'aurais jamais pu rêver. J'ai toujours dit que c'était leur effort à 98%, en particulier ma mère et à peine 2% de mon côté. Mon plus grand talent est de naître aux bons parents.

Amritraj avec Roger Moore dans une photo d'Octopussy
Amritraj avec Roger Moore dans une photo d'Octopussy Extrait du film

D'être une icône du sport, vous êtes devenue une star de cinéma. Comment est-ce arrivé?

En 1981, lorsque je jouais à Wimbledon, les producteurs de films Bond Cubby (Albert R. Broccoli) et sa fille Barbara, qui est maintenant la productrice des films Bond, m'ont vu jouer. Ils m'ont parlé d'un film de Bond qu'ils allaient faire et qu'il avait beaucoup de contexte indien. Je suis allé faire un test d'écran. Je me suis dit: «J'ai travaillé à Pinewood le matin, joué à Wimbledon l'après-midi» … même (Roger) Federer ne peut pas dire ça (rires). Ils m'ont signé pour 14 semaines. J'ai rencontré Roger Moore pour la première fois. Il a été tourné en 1982 et sorti un an plus tard. C’était spécial car je jouais au Queen’s Club et c’était le plus gros film de l’époque. Le prince Charles et Diana étaient là lors de la première royale. Ensuite, bien sûr, j'ai joué dans Star Trek IV: The Voyage Home. Je suis également devenu le premier Indien à avoir ma propre série télévisée.

Puisque vous avez joué dans un film de Bond, avez-vous hâte à No Time To Die qui sortira en avril?

J'ai été invité à sa première royale à Londres en mars. J'ai également été associé à Aston Martin. Je suis aussi le gars qui est censé avoir fait quelque chose avec six acteurs qui ont joué James Bond. J'ai fait des événements caritatifs avec Sean Connery, George Lazenby a joué dans un tournoi de golf caritatif pour mon événement. Roger, je le connais depuis longtemps. J'ai travaillé avec Timothy Dalton pour le consulat britannique au Royaume-Uni. Je joue au golf avec Pierce Brosnan. Daniel Craig et moi avons assisté à plusieurs événements.

Alors, qui est votre Bond préféré?

Ce que Sean a fait avec le personnage était incroyable. Apparemment, Ian Fleming voulait que Roger soit le premier de Bond et Cubby voulait Sean. Sean monta le premier et Roger faisait toujours une série télévisée, The Saint. Roger est ensuite venu et a fait sept films et pouvoir continuer à en faire un succès après la représentation de Sean est incroyable. J'ai de nouveau travaillé avec Roger, alors que je servais à l'ONU en tant qu'ambassadeur pour la paix, alors qu'il était nommé ambassadeur de bonne volonté de l'UNICEF.

Votre biopic est en préparation. Dis nous à propos de cela.

Je n'y participe pas autant que mes garçons. Ils feront d'abord le documentaire, je pense, qui sera suivi du long métrage.

Est-il donc monté pour le grand écran ou le support numérique?

Il y a beaucoup de choses qui peuvent être faites simultanément. Il peut s'agir d'un documentaire qui peut être publié sur une plate-forme Web ou qui pourrait également arriver dans les salles.

Est-ce que ça va être bilingue?

Je pense que ça va être en anglais.

Quand allons-nous le voir?

C'est une bonne question. Je continue de demander cela moi-même (des rires).

Il y avait un buzz que Cinestaan ​​le produisait …

À l'origine, ils ont acheté l'affaire, mais je pense qu'il y avait un léger désaccord et mes garçons ont racheté les droits.

Vous êtes un sportif, une star de cinéma, un travailleur social tout en un. Y a-t-il quelque chose de plus que vous voudriez accomplir dans cette vie remarquable?

Deux choses ont été importantes pour moi. Premièrement, je veux être meilleur demain que ce que je suis aujourd'hui. Je suis toujours sur une courbe d'apprentissage. Deuxièmement, existe-t-il un moyen de mettre un sourire sur le visage de quelqu'un que je ne connais pas? Il est important de lever la main en premier plutôt que d'attendre que l'autre le fasse. Ma plus grande satisfaction est que mes deux fils m'appellent tous les jours. J'espère que j'ai pu toucher des vies. J’ai une affinité pour deux types de personnes – les enfants qui ne peuvent pas s’exprimer assez bien et les personnes âgées, qui ont très peu à offrir maintenant.

À quoi ressemble une journée type dans votre vie?

J'essaie de me faufiler au tennis si je suis en Californie ou à Chennai. J'essaie de jouer au jeu quatre à cinq jours par semaine. En deuxième mi-temps, je joue au golf. Ma journée de travail en Californie commence très tôt et se termine tôt. Ma journée commence vers 4h30 et j'ai terminé vers 15h. Après 15h, je suis libre de jouer au tennis ou au golf ou de sortir avec des amis. Je peux aller à la piscine ou faire mes propres trucs. Je m'endors à 20h30.

Vous aimez voyager. Où allez-vous ensuite?

Je viens de Dubaï récemment. Je pensais que mon voyage diminuerait considérablement après ma carrière de joueur, mais il a augmenté trois fois. Cette année, nous sommes allés à un safari au Kenya … au parc national de Tsavo et nous sommes allés au Masai Mara. Et nous sommes également allés à Johannesburg et au Cap.