Interview: De la banque d'investissement à Nollywood, Desmond Ovbiagele fait faillite

Le comité de sélection officiel du Nigeria a annoncé le choix du thriller d'insurrection, La laitière uns la soumission du pays dans la catégorie Meilleur long métrage international des Oscars 2021.

Dirigé par Desmond Ovbiagele, 48, un banquier d'investissement devenu cinéaste, La laitière –une exploration magnifiquement tournée de la guerre et de la crise humanitaire qui s'ensuit, mais qui a heurté quelques obstacles en route pour obtenir cette réalisation.

Le film, l'effort de deuxième année d'Ovbiagele après le thriller d'action maladroit de 2014, Rendre à César, a été temporairement empêchée de diffuser publiquement dans le pays par le Conseil national de la censure du film et de la vidéo, l'organisme de réglementation du contenu cinématographique et vidéo. L'agence était préoccupée par certains aspects du contenu du film, notamment en ce qui concerne la représentation de la religion et a demandé que certaines modifications soient apportées avant que l'approbation puisse être émise.


Ambitieux et finement observé, La laitière est une saga épique qui plonge dans la vie de deux sœurs Aisha (nouvelle venue Anthonieta Kalunta) et Zainab (Maryam Booth) alors qu'ils sont emportés par l'insurrection qui a revendiqué l'innocence de leur village autrefois endormi. Lorsque Zainab est kidnappée le jour de son mariage, Aisha décide de faire tout ce qui est en son pouvoir pour sauver sa sœur et la ramener à la maison.


LA REMORQUE MILKMAID

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Après des semaines de négociations, Ovbiagele et ses producteurs ont été contraints de couper une version atténuée et acceptable du film pour apaiser les régulateurs. Cette version est maintenant diffusée dans certains cinémas du pays. Parler avec OkayAfrica, Obviagele considère que toute la débâcle n'est pas nécessaire mais est soulagé qu'ils aient au moins pu arriver à un compromis.

Ce n'est certainement pas le genre de réception qu'Ovbiagele attendait en entreprenant The Trayeuse's épuisant tournage de trois mois dans l'État de Taraba. Faire ce film a été un travail d'amour pour lui et naturellement, il a eu de nombreux rêves, dont certains ne se réalisent que maintenant.

La critique était importante pour Ovbiagele, mais aussi le succès commercial. Il a envisagé des projections de festivals, des critiques élogieuses, des nominations aux prix et une pertinence culturelle. le Trayeuse a remporté 8 nominations aux Africa Academy Movie Awards (AMAA) récemment annoncées, dont celle du meilleur film et du meilleur réalisateur pour Ovbiagele.

C'est facile de voir pourquoi. le Trayeuse est visuellement magnifique, avec beaucoup d'intimité et de sentiment, racontant une histoire universelle mais tout à fait spécifique de la résilience humaine au milieu de la dévastation. C'est également l'un des meilleurs films nigérians de la dernière décennie, impressionnant par sa narration de poids ainsi que par sa compétence technique.

L'impact était également important pour Obviagele.

La laitière a été conçu en réaction à la longue insurrection de Boko Haram qui a coûté la vie à plus de 37 500 personnes et déplacé environ 2,5 millions de personnes depuis 2011. Faire ce film était sa façon de faire connaître leurs histoires. Ce sur quoi Ovbiagele ne comptait pas, c'était la poussée qui arrivait du conseil de la censure. Ce recul a entraîné des retards dans le déploiement prévu du film. Mais comme le confirme Ovbiagele, les choses sont de nouveau sur la bonne voie.

Dans les coulisses de The Milkmaid.Photo: Film Milkmaid

Cela vous a pris six ans depuis vos débuts, Rendre à César à le Trayeuse. C'est comme pour toujours à l'époque de Nollywood.

Je suis le genre de personne qui a besoin de motivation pour faire un film parce qu'il occupe une si longue période de la vie d'une personne. Après mon premier film en 2014, j'avais besoin de trouver quelque chose qui m'intéressait. Cela a pris un certain temps, mais les rapports d'attentats suicides dans le nord ne cessaient de me piquer la conscience. Bien sûr, étant à Lagos, j'étais très éloigné de ce qui se passait là-bas, mais je me sentais obligé d'ajouter au moins ma voix. Ayant décidé cela, je savais que ce ne serait pas le projet le plus commercial que l'on puisse entreprendre, en particulier à la suite de La noce. Mais il y avait un projecteur mondial sur le Nigéria à l'époque et je sentais que nous devrions être aux commandes de raconter nos histoires si nous nous considérons comme des cinéastes de tout calibre.

le Trayeuse se sent si différent de votre film précédent, dans le style et le ton. Comment votre technique a-t-elle changé depuis?

Pour être juste, c'est mon premier effort de direction complet. Je n'ai pas vraiment dirigé Rendre à César car il était censé être un effort de co-direction avec Lucky Ejim. C'était la première fois que je travaillais dans l'industrie et je produisais aussi, donc ce n'est qu'en post-production que j'ai repris le projet. Donc je n'ai pas dirigé les acteurs en fait. J'ai appris quelques leçons de mes expériences sur Rendre à César et l'un de ceux-ci était que les acteurs ont tendance à être plus naturels lorsqu'ils s'expriment dans leur langue maternelle, en particulier pour les acteurs qui doivent parler fréquemment les langues locales.

Avec La laitière, vous avez fait quelques choix non conventionnels; avec la structure non linéaire et en attribuant les rôles principaux à des acteurs pour la plupart inconnus.

J'ai le sentiment que les Nigérians ont certainement été mis au défi par les films hollywoodiens. Il suffit de regarder un film de Christopher Nolan pour s'emballer pendant deux heures et les Nigérians adorent ses affaires. Je pensais pouvoir compter sur mon public habitué à une structure plus complexe et j'étais prêt à tenter ma chance. Pour les acteurs, ce n'était pas une décision délibérée car j'aurais aimé des noms de marque. Mais une fois que nous avons emprunté la voie de la langue autochtone, cela a automatiquement renversé la plupart des acteurs de Nollywood. L'autre option était de se tourner vers Kannywood – le segment de l'industrie parlant haoussa – et nous avons eu Maryam Booth, une figure populaire là-bas. Le défi était que nous espérions tourner pendant un certain temps dans l'État de Taraba et nous ne voulions pas de perturbations dans notre calendrier en termes de départ de grandes stars pour des projets concurrents, car elles jonglent souvent avec plusieurs projets. En tant que cinéaste, l'une de mes joies est de pouvoir découvrir de nouveaux talents et je pense que nous avons montré avec le film qu'il y a une mine de talents d'acteur loin du courant Nollywood qui ne demande qu'à être découvert.

Dans les coulisses de The Milkmaid.Photo: Film Milkmaid

Et la langue est entièrement en haoussa…

C'était tout simplement la bonne chose à faire. Du point de vue de l'authenticité, cela n'avait aucun sens que les fondamentalistes purs et durs parlent l'anglais de la reine. Même s'il y a une perception que la lecture des sous-titres n'est pas si conviviale, nous avions besoin que le film soit aussi authentique que possible. La langue des personnages dans cette situation serait le haoussa, le fulfulde et, dans une certaine mesure, l'arabe également, nous avons donc adopté les trois. En outre, nous voulions nous donner une chance de se battre pour être éligible pour des prix internationaux comme les Oscars qui ont une langue étrangère comme exigence. Juste au cas où nous sortirions avec un produit de toute sorte de qualité.

En parlant des Oscars, La laitière La sortie en salles a été retardée par les grognements du conseil national. Quelle était exactement la situation avec le conseil d'administration et où sont les choses maintenant?

Certaines personnes se sont senties mal à l'aise face à une représentation aussi inflexible de l'extrémisme religieux et ont reçu le film non pas comme une expression de la vérité, mais comme une représentation d'une certaine religion sous un jour peu flatteur. Notre défense au conseil était qu'il n'y a rien dans La laitière qui innove en ce qui concerne la représentation des principaux acteurs dans ces situations. Le film est romancé mais il est essentiellement dérivé de matériel accessible au public. Nous n'avons pas opté pour une approche sensationnaliste. Nous cherchions simplement à raconter une histoire authentique qui résonnait avec ce que les gens avaient déjà entendu et lu. C'était un peu surprenant que le conseil ait lu le film comme fustigeant une certaine religion. En fait, nous pensions que c'était le cas contraire, en particulier avec la façon dont l'histoire se déroulait. Nous avons clairement montré qu'il y avait des gens qui déformaient les principes de la religion et que les gens pouvaient découvrir la vérité par eux-mêmes en étudiant le livre saint.

Êtes-vous satisfait de la version que le public va voir?

Chaque fois qu'un cinéaste se retrouve face à face avec le conseil des censeurs – d'Alfred Hitchcock avec Rebecca à Biyi Bandele avec La moitié d'un Jaune Soleil– il y aura toujours des compromis qui pourraient altérer la vision originale. Il ne fait aucun doute que les montages recommandés ou commandés par le conseil ne correspondent pas pleinement à ma vision du film mais dans une certaine mesure, la vision artistique est toujours là. Il faut simplement rouler avec les coups de poing.

État de Taraba, Nigéria, lieu de tournage du film.Photo: Film Milkmaid

Vous pourriez être considéré comme un étranger à trois niveaux différents. En tant qu'homme chrétien du sud du pays qui se lance dans une histoire pro-féministe se déroulant dans le centre du nord. Pourquoi avez-vous pensé que vous étiez la bonne personne pour aborder cette histoire?

L'écriture du scénario m'a aidé et, ce faisant, j'ai parcouru tous les reportages de nouvelles et d'agences – locaux et internationaux – disponibles sur Boko Haram. Cela m'a vraiment aidé à me plonger et à me fondre dans les processus de pensée, l'état d'esprit et les émotions du monde dans lequel ces personnages vivaient et respiraient. J'ai cherché à comprendre un peu leurs expériences allant de la vie en tant que peuple libre à la détention en captivité.

Nous vivons à une époque où les gens se préoccupent désormais de savoir qui raconte certaines histoires. Selon vous, qu'est-ce qui est le plus important si vous comptez raconter des histoires qui ne vous sont pas natives?

Je pense que c'est une excellente question et je pense que c'est là que les faits et l'objectivité sont nécessaires pour que vous ne soyez pas obligé de favoriser une circonscription particulière. Je suis chrétien et au début de l'insurrection, je me souviens qu'il y avait un biais considérable en ce qui concerne les personnes ciblées. Ce n'était pas la voie que je voulais emprunter, car cela pouvait colorer les perceptions quant à la raison pour laquelle le film a été réalisé et le message que le film dépeint. Je ne voulais pas que ce soit une distraction. Dans tous les cas, la recherche a montré que les cibles musulmanes étaient les plus durement touchées et il m'a donc été facile d'ancrer l'histoire sur des personnages entièrement musulmans. Il ne restait plus qu'à essayer d'arriver à une représentation aussi authentique que possible et cela se reflète dans l'idéologie représentée dans le film.

Mais pour une histoire comme celle-ci, je ne pense pas que vous puissiez être objectif. Vous devez prendre une position claire à un moment donné et je pense que vous le faites avec l'écriture.

J'avais besoin que les personnages principaux aient un certain degré de libre arbitre même s'ils étaient retenus captifs. D'après les récits des survivants, même dans les camps où ils étaient plus ou moins esclaves, ils ont pu utiliser leur propre initiative pour survivre. L'instinct de survie s'est toujours manifesté et certains d'entre eux ont même réussi à s'échapper. Il faut comprendre que les insurgés eux-mêmes, beaucoup d’entre eux ne sont pas des soldats entraînés mais des garçons qui sont ramassés dans la rue et qui reçoivent des armes. Ils n'ont ni l'organisation ni la précision des soldats. Parfois, ils s'endorment en garde. Ce genre de manquements a créé des opportunités pour leurs captifs de faire une pause pour la liberté et beaucoup d'entre eux l'ont fait à plusieurs reprises. Ce n'était donc pas toujours une situation de type Mossad parfaite et efficace. Plus comme des adolescents qui n'avaient jamais été dans de telles situations et qui se débattaient eux-mêmes avec les modes de vie dans lesquels ils étaient endoctrinés. C'était une situation fluide pour les captifs et les ravisseurs.

Je suis curieux de connaître les cinéastes qui inspirent votre travail.

Quand je suis allé au FESPACO avec Rendre à César, J'ai eu accès à d'autres films de tout le continent. Je me souviens d'Abderahmen Sissako Tombouctou qui était centré sur ce sujet. J'ai pu apprécier un style de cinéma différent de ce à quoi j'étais habitué à Nollywood et à Hollywood et j'en ai retiré certaines choses. J'ai pu marier ces leçons à mes propres inclinations de cinéaste en termes de narration, pas seulement pour des raisons artistiques aléatoires, mais en essayant de les utiliser pour raconter cette histoire. Je suis un grand fan de Martin Scorsese qui est beaucoup l'auteur mais aussi influencé par les réalisateurs européens. Le mien est une somme de toutes ces parties.